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泛星彗星並未消失,只是逐漸遠去。

三月中彗星雖亮,但離太陽太近而且周圍缺乏明顯的標的物,讓許多滿心期待一眼就可以看到彗星的天文迷吃足苦頭,找了半天還找不到,等到回家用電腦看照片時,才發現原來已經不知不覺拍到彗星了!由於彗星主要的亮度來自受太陽輻射與太陽風揮發出的彗髮與彗尾,C/2011 L4三月10日離開近日點後,亮度便越顯黯淡。不過這顆彗星由南向北的軌道,接連經過明亮的仙女座仙后座,也讓它在四月初反而更容易利用雙筒望遠鏡或相機尋找。四月1~6日彗星正好從著名的仙女座星系(M31)旁邊掠過。仙女座星系是肉眼能看到最遙遠的深空天體之一,難得的機會值得觀賞,恰巧這段時間波士頓天氣都相當晴朗,於是就決定在4/2傍晚再次拍攝泛星彗星了!

泛星彗星接近仙女座星系

泛星彗星接近仙女座星系

這天儘管雲量比起3/17初次拍攝彗星時多,但濕度較低,能見度高、天空比較清澈,而且又沒有月光干擾,所以拍攝條件反而比上次好得多。不僅如此,彗星的方向恰巧正對我的臥室窗戶中央,鏡頭貼著窗戶就是正確的方向了;加上附近有明亮的奎宿九(仙女座β星,二等星)以及奎宿八(仙女座μ星)、奎宿七(仙女座ν星)三星組成的一直線,在相機螢幕上相當容易辨別,因此不消幾分鐘功夫就在機背LCD螢幕找到彗星了!根據Stellarium太陽系編輯器外掛程式的模擬,這時彗星的亮度在4.68等星,而我相片處理完後在電腦螢幕上比對亮度相近的星點,也的確顯示彗星大約是4.5等星左右。我嘗試用肉眼觀測彗星,可以在正確的地方看到一團模糊的「雲氣」,但無法確定到底是仙女座星系還是彗星,或者是兩者的結合。

晚上八點十幾分開始連拍,拍到烏雲飄來把彗星遮住為止,拍了一百多張,看彗星仰角也有點過低了,於是收工。因為觀測條件良好,加上附近亮星多,不像上次只有可憐的三顆六等星,便能用DeepSkyStacker自動疊圖了。由於彗星相對於恆星會移動,這個軟體提供了一個彗星功能,可以選擇要對齊恆星、對齊彗星,或者(更強大的)兩者都對齊。唯一的麻煩之處,在於彗星位置要自己點–但幸好不用每張都點,只要點三張就夠了,軟體會自動使用相片EXIF中的拍攝時間,內插出其他照片中彗星的位置!(詳細教學可看官方說明文件,我改天可能會寫一篇中文白話一點來說明)

疊了109張,再經過一些Photoshop後製處理,最後完成圖上的彗星,儘管已經比3/17時暗了16倍,但看來依然不失壯觀!倒是仙女座星系的盤面亮度實在太低,在低仰角又有光害的天空中,儘管疊圖和狂拉曲線之後,也只能依稀看到淡淡的橢圓形圍繞著亮度較高(大約4等星)的中央部份。實際上仙女座星系在上面的照片中應該有超過5公分那麼大呢!我去年秋天某天卯起來拍了五百多張仙女座星系來疊,也不過是這樣而已;而上網找了一下泛星彗星與仙女座星系接近的照片,拍攝條件好到能把彗星和星系拍成肩並肩那麼近的照片比比皆是,像是APOD這張…天文照片看多了,實在讓人不禁遐想,以後有錢了要在鄉間蓋一棟別墅,每個週末都可以在大大的頂樓陽台上,用天文望遠鏡和赤道儀,盡情欣賞拍攝宇宙的奧妙啊!